Las emergencias gemelas en dos costas esta semana, el huracán Isaias y el Apple Fire, ofrecen una vista previa de la vida en un mundo en calentamiento y el peligro constante de desastres superpuestos.

 

Por Christopher Flavelle y 

California.- Un huracán de bajo grado que arrastra lentamente a lo largo de la costa este . Un incendio forestal en California que ha llevado a órdenes de evacuación para 8,000 personas. Y en ambos lugares, así como en todas partes, una pandemia que sigue empeorando.

La sesión informativa diaria de la mañana de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, generalmente un documento seco lleno de acrónimos y estadísticas, ha comenzado a parecerse a la configuración de una película de desastres. Pero en lugar de una ocurrencia anormal, los expertos dicen que el par de peligros que rodean al país esta semana ofrece una vista previa de la vida bajo el cambio climático: una rutina implacable de desastres superpuestos, mayores o menores.

La pandemia de coronavirus ha expuesto aún más las fallas en las defensas de la nación, incluyendo estándares de construcción débiles en áreas vulnerables, agencias gubernamentales con fondos insuficientes y disparidades raciales y de ingresos que ponen a algunas comunidades en mayor riesgo . Los expertos sostienen que el país debe repensar fundamentalmente cómo se prepara para desastres similares a medida que se aceleran los efectos del calentamiento global.

“Los gobiernos estatales y locales que ya se extendieron con las respuestas de Covid ahora deben extenderse aún más”, dijo Lisa Anne Hamilton, directora del programa de adaptación en el Centro Climático de Georgetown en Washington. Una mejor planificación y preparación son cruciales, agregó, a medida que aumenta la frecuencia e intensidad de los desastres.

Para el martes por la mañana, el huracán Isaias se abrió paso a lo largo de la costa de Florida y Georgia y tocó tierra en las Carolinas, sus vientos de 75 millas por hora provocaron una marejada ciclónica de hasta cinco pies en algunas partes de Carolina del Norte y empaparon el medio -Atlántico con lluvia, según el Servicio Meteorológico Nacional. Aunque se debilitará por tierra, cuando llegue a la frontera canadiense para el miércoles se espera que haya causado inundaciones en partes de Nueva Inglaterra.

Isaias hace nueve tormentas con nombre en el Atlántico en lo que va del año, algo que nunca antes había sucedido tan temprano en la temporada de huracanes, que se extiende desde el 1 de junio hasta el 30 de noviembre. Los meteorólogos habían pronosticado una temporada activa, dadas las cálidas aguas del océano y otras condiciones , pero 2020 está en camino de ser uno de los más activos de la historia. Sigue a tres años de huracanes devastadores, comenzando con el huracán Harvey, Irma y Maria en 2017, luego Florence y Michael en 2018 y Dorian en 2019.

“El cambio climático es difícil de comprender para las personas, pero los estudios de atribución continúan encontrando su ADN en los sistemas tropicales actuales, las olas de calor, las sequías y las tormentas de lluvia”, dijo Marshall Shepherd, profesor de ciencias atmosféricas y geografía en la Universidad de Georgia y director de su programa de ciencias atmosféricas.

Para los huracanes, los océanos más cálidos proporcionan más energía, haciéndolos más fuertes. Y el aire más cálido retiene más humedad, por lo que las tormentas traen más lluvia .

“El cambio climático nos lleva a una era de alto riesgo sostenido por fenómenos climáticos y climáticos extremos”, dijo el Dr. Shepherd.

Isaias ha captado gran parte de la atención del público, pero está lejos de ser el único desastre natural que enfrenta el país. En el sur de California, los bomberos luchaban el martes para contener un incendio forestal en las montañas de San Bernardino, a 80 millas al este de Los Ángeles. Se había extendido rápidamente en el terreno accidentado después de ser informado por primera vez el viernes.

Llamado Apple Fire, ha quemado 27,000 acres hasta ahora, aunque sigue siendo mucho más pequeño que otros incendios recientes en el estado. El más grande, el incendio del Complejo Mendocino en 2018, quemó casi medio millón de acres. El desastroso Camp Fire de 2018 , que quemó 150,000 acres y mató a 85 personas, apenas figura en la lista de los 20 principales.

“En cierto punto de la historia de California, 20,000 acres habrían sido un incendio bastante grande”, dijo Daniel Swain, científico climático de la Universidad de California, Los Ángeles. Sin embargo, el clima más cálido y los patrones cambiantes de precipitación han alargado la temporada de incendios del estado y contribuido a un aumento de incendios más grandes.

Los incendios pueden crecer más rápidamente, en cuestión de horas o días, como resultado del calentamiento que ha hecho que la vegetación esté más seca y tenga más probabilidades de encenderse.

Hasta el momento no hay informes de víctimas del Apple Fire. Pero hay preocupación a favor del viento, en Nevada y otros estados, ya que el humo del incendio forestal se transporta hacia el este . En Las Vegas, los funcionarios de calidad del aire del condado de Clark emitieron un aviso de humo de dos días, instando a las personas con problemas respiratorios a permanecer en el interior.

El humo de los incendios forestales contiene altas cantidades de hollín y otras partículas finas que pueden agravar el asma y otros problemas respiratorios .

En medio de la pandemia de coronavirus, existe una gran preocupación de que el humo, aunque no necesariamente aumenta la tasa de infección, puede empeorar los casos de Covid-19, la enfermedad causada por el virus, dijo el Dr. John Balmes, profesor de medicina en Universidad de California, San Francisco. Hay pruebas sólidas de estudios de influenza y otros virus de que el humo puede aumentar el riesgo de infecciones pulmonares profundas como la neumonía, que ocurre en casos severos de Covid-19.

La combinación de tormentas tropicales, incendios forestales y otros desastres, luego de meses de desastres anteriores y la lucha para enfrentar la pandemia, ha tenido un costo creciente en el sistema de respuesta a desastres de la nación. Parte del problema es que los desastres más frecuentes dificultan la recuperación, según Samantha Montano, profesora asistente de gestión de emergencias en la Academia Marítima de Massachusetts.

“Lo que hace que el cambio climático sea tan insidioso es que altera los riesgos, como las inundaciones, lo suficiente como para convertir lo que de otro modo podría haber sido solo una emergencia en un desastre, y los desastres en catástrofes”, dijo el Dr. Montano. “Esto no solo genera más daños, sino que también atrapa a las personas en un ciclo de recuperación”.

Afrontar ese cambio, dijo, significa que los gobiernos tienen que gastar más dinero antes de que llegue una tormenta o un incendio forestal, reforzando los hogares y la infraestructura, en lugar de simplemente tratar de construir mejor después. Y los departamentos de emergencia locales necesitan más fondos a medida que se expanden sus trabajos.

Cuando los gobiernos estatales y locales no pueden satisfacer la necesidad, la responsabilidad recae en FEMA. Pero la agencia corre el riesgo de verse abrumada, según Brock Long, quien fue el administrador de FEMA durante los huracanes e incendios forestales de 2017 y 2018.

“El modelo de negocio actual para la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, y las expectativas puestas por el público y el Congreso, no son realistas en este momento”, dijo Long, quien ahora es presidente ejecutivo de Hagerty Consulting, que asesora a empresas y gobiernos. en el manejo de desastres.

Esa cifra se puede medir en las minucias de las sesiones informativas diarias de FEMA.

Hace tres años, antes de que el huracán Harvey marcara el comienzo de una serie de catástrofes naturales récord, FEMA estaba manejando 27 desastres mayores en todo el país, con un personal de poco más de 10,000 personas. Hasta el martes, la agencia manejaba el doble de desastres, sin contar su respuesta a la pandemia en todos los estados y cinco territorios, a pesar de un aumento de personal de solo un tercio. Y el país aún no ha alcanzado la temporada alta de huracanes.

En un comunicado, Lizzie Litzow, secretaria de prensa de FEMA, dijo que la agencia continúa ayudando a los estados afectados por desastres naturales.

“FEMA está bien posicionada con miles de personal en el campo apoyando las operaciones existentes, miles más listos para apoyar las operaciones de desastres emergentes y más personal que se une a la agencia a través de la incorporación virtual cada dos semanas”, dijo Litzow.

Pero la verdadera solución, dijo Long, no es una FEMA más grande. Por el contrario, los gobiernos locales tienen que imponer códigos de construcción más estrictos y restricciones en áreas vulnerables , a las que los constructores de viviendas a menudo se oponen por temor a mayores costos. Si las ciudades y los pueblos tuvieran mejores códigos de construcción, dijo, menos personas necesitarían evacuar sus hogares, reduciendo su exposición al coronavirus.

“La evacuación masiva se ha convertido en un desastre provocado por el hombre, porque no pudimos establecer códigos residenciales o de construcción”, dijo Long. “Tenemos un caso grave de amnesia peligrosa”.

Juan Declet-Barreto, un científico social de la Unión de Científicos Preocupados que trabaja en vulnerabilidad climática, culpó al presidente Trump por las dificultades en la respuesta a los desastres. El presidente, dijo, ha politizado el trabajo de agencias científicas como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y el Servicio Nacional de Meteorología en el que confían los estadounidenses para navegar por los desastres, y ha tratado de recortar sus presupuestos .

“Deben estar bien financiados”, dijo el Dr. Declet-Barreto. “Necesitan que se les permita hacer su trabajo”.

Los desastres gemelos del cambio climático y la pandemia tienen algo más en común, dijo, además de los fracasos de la administración Trump para responder a ellos. Ambos desastres han perjudicado desproporcionadamente a las minorías.

“No deberíamos estar romantizando algún tipo de estado ideal precovidio. No vivíamos en eso ”, dijo el Dr. Declet-Barreto. “Estas amenazas que estamos viviendo van a continuar exponiendo las desigualdades que ya existen”.

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